Les déchets à la loupe Origines des déchets radioactifs

Il existe de nombreux secteurs à l’origine de la production de déchets radioactifs. De l’industrie électronucléaire à la médecine en passant par la recherche, la France compte près de 1 000 sites sur lesquels sont produits des déchets radioactifs.

Des sources nombreuses et variées

Depuis la découverte de la radioactivité, ses propriétés sont utilisées dans de nombreuses applications. Historiquement, elle a rapidement intéressé les grands pays développés qui se sont dotés d’armes nucléaires, mais également de motorisations nucléaires (notamment pour les navires et sous-marins militaires).

En France, plus de la moitié des déchets radioactifs provient de l’industrie électronucléaire. Toutefois, la recherche, la médecine, la Défense nationale ou encore l’industrie classique utilisent également régulièrement des substances radioactives.

Quelques exemples d'applications de la radioactivité

La scintigraphie est une technique couramment utilisée pour diagnostiquer certaines maladies. De très faibles quantités de substances radioactives sont injectées dans l’organisme. Celles-ci se fixent d’autant mieux dans l’organe à examiner que celui-ci fonctionne bien.
scintigraphie d'un organe humain
Les atomes radioactifs ont la particularité d’être facilement mesurables et détectables grâce aux rayonnements qu’ils émettent. En médecine ou en recherche par exemple, cette propriété est couramment utilisée pour suivre le cheminement d’une molécule dans le corps humain.  
matériel de mesure de la radioactivité
Dans un réacteur nucléaire, c’est l’uranium ou le plutonium qui servent de combustible. Leur noyau a la particularité de se briser en deux en dégageant de l’énergie et une forte chaleur. En se brisant, le noyau émet des neutrons qui à leur tour vont briser d’autres noyaux. C’est la réaction en chaîne.
vue extérieure d'une centrale nucléaire
Dans l’industrie agro-alimentaire, l’ionisation des aliments (fruits et légumes frais, céréales…) permet d’éliminer les insectes, parasites et bactéries, permettant ainsi une meilleure conservation des produits. Cette technique est également utilisée pour pasteuriser la viande ou le poisson.
ionisation des aliments dans une usine
En France, 40 à 50 % des cancers sont soignés par radiothérapie. Les rayons ionisants émis par des sources radioactives permettent de détruire les cellules cancéreuses en orientant les rayonnements vers ces cellules.
appareil de radiothérapie
Grâce au caractère pénétrant des rayonnements, la radiographie utilisée dans l’industrie permet de repérer les défauts de certains matériaux, sans les détruire. C'est le cas par exemple, pour la vérification de soudures ou encore la fabrication de briquets pour vérifier leur niveau de remplissage. 
briquets de couleur jetés en vrac sur une table
En archéologie ou en ethnologie, il est possible de dater n’importe quel objet grâce au phénomène de décroissance naturelle de la radioactivité. Comment ? En comparant le niveau de radioactivité qu’il lui reste par rapport à celui qu’il avait au début.
dessins préhistoriques des grottes de Lascaux
De petites sources radioactives, au plutonium 239 ou au cobalt 60 par exemple, placées dans des batteries, permettent l’alimentation de satellites. Ces batteries ont l’avantage de pouvoir fonctionner sans entretien pendant plusieurs années.   
satellite en orbite au dessus de la Terre
Les rayonnements ionisants interagissent avec la matière et peuvent en modifier les propriétés. Ils sont ainsi utilisés pour transformer certains matériaux et les rendre plus résistants. C’est le cas de certains parquets utilisés dans les lieux publics ou encore du revêtement plastique des cartes à jouer.    
cartes à jouer étalées sur une table
La radiographie est une technique d’imagerie médicale utilisant des rayons X. Une source radioactive placée dans l’appareil permet de transformer ces rayons en électrons et d'obtenir ainsi une image de la zone radiographiée.
radiographie du thorax
L’irradiation permet également la restauration de nombreux objets d’art en les débarassant des insectes, bactéries et micro-organismes qui les rongent. Cette technique est également utilisée dans le domaine médical pour stériliser le matériel chirurgical par exemple.
gros plan sur du matériel médical
L’une des premières utilisations de la radioactivité fut à des fins militaires. Au fil du temps, les pays industrialisés se sont dotés d’armes nucléaires ou encore de sous-marins nucléaires.
sous-marin émergeant de l'eau

Ces nombreux secteurs, utilisant les propriétés de la radioactivité dans leurs activités, sont à l’origine de déchets radioactifs.

 Au total, il existe près de 1 000 producteurs de déchets radioactifs en France.